读《大停滞?科技高原下的经济困境:美国的难题与中国的机遇》

作者简介:泰勒•考恩Tyler Cowen,哈佛大学经济学博士,目前任教于乔治梅森大学,并主持该校知名智库Mercatus Center。他的博客在全美经济类点阅率的排行榜上高居第二位,超过克鲁格曼在《纽约时报》的博客。《彭博商业周刊》称他为“美国最炙手可热的经济学家”,也入选英国《经济学人》过去十年“最有影响力的经济学家”,《大停滞》一书即源于其广受欢迎的博客,整理出版后即成为当年畅销之作。因其在此书中对科技与生产力关系的独特思考,使其被誉为“下一个托马斯•弗里德曼”。

偶遇此书,薄薄的一本,遂全读之,一气呵成。我觉得此书所谈之事未必适于中国,比如:停滞,并不是一场金融危机,而是一代人的懒惰与不思进取。中国的问题更多的是政策性的问题,而不是国民懒惰与不思进取,天朝人民历来是世界上勤劳与忍耐度并列第一的民族。与西方不同,对于民选政府,从政者必然极力讨好选民,导致西方社会福利负担过重,而整个社会生产效率与能力却并未提升,人的生活水平倒是不断提升,靠着救济金就能挣着比工作还多的钱,试问谁还会去努力工作?今天的西方国家,政府开支占GDP的比例已经从1875年的5%增长到50%左右,个别国家甚至一度高达60%,也和民主制度有关。

在该书中,作者指出1970年代中期开始,已经进入一个停滞阶段。这个停滞,可以归结为两个主要原因。一是人类的天性,喜欢采摘“低垂的果实”,即贪图便宜,总是挑容易的事先做,向上爬的苦事一定要等有压力才肯使劲。二是美国进入了“科技高原”,即科技创新也遭遇了高原“窒息”,换句话说,科技进步也停滞了。这两点都是谈不上多么深邃与难以理解,大多数人都明白也理解的了;我们都是凡夫俗子不是圣人,贪图便宜是人之本性,不能以太高的道德标准去要求普通大众,至于科技极限,任何事物都有极限,科技也难以置身事外,在人类社会和自然界,停滞是普遍存在的,甚至可以说是事物发展的一个必然规律,只要你去细心观察,停滞现象是一个广泛的存在。那么我们每个人仅仅知道停滞就够了吗?重要的是停滞背后的原因,唯知因才有果,进而研究如何制造新条件打破这种停滞。

然而天朝子民无需担心,美国的停滞对于中国来说可能正是一个弯道超车的绝佳机会。中国借助于跨越式发展,比如跳过固定电话,直接进入无线通信的时代,而美国当年在固定电话上进行了大量的投入与普及工作,使得我们与世界领头羊美国的差距越来越小。除此之外,中国还将在诸多领域获得跨越式发展,例如互联网金融、全民信用制度、ATM机物理网点、电动汽车、自动驾驶等。

在这本书中,作者认为美国应该提高科学家的地位。作者说即使在美国,一名重要科学家的地位,也不如一位歌星、艺术家更能引起媒体和大众的关注,他建议美国的政府和社会,不仅要舍得拨款、在经济上满足科研人员的需要,还要在家庭、学校、媒体倡导对科学家的尊重,这难道不正是中国需要的吗?愿国人重视之。

尽管作者指出了很多问题,但在文章收尾阶段,作者对未来还是抱有极大的信心。其一有利的趋势是印度和中国在科技上的兴趣,二者除了提供可用商品和服务的廉价版本,随着时间的推移,二者还会扮演伟大创新者的角色。其二互联网可以为利润增长贡献更多,互联网使科学的学习和沟通传播的便捷程度前所未有,也以不同寻常的方式提高了科学家的产生效率。例如在coursera上,你可以学习到世界上最好的课程。其三美国也正在采取更好的激励措施、更好的监督机制或是其它工作来改善教育现状。基于这些原因,未来还会出现更多的“低垂的果实”(指一些有非常重要、容易攫取成果的物质财富)。

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